Annonce
Ugeavisen Esbjerg

Amerikanere vil drive EfB med data, ungdom og økonomisk balance

Der skal fremover være kortere vej fra EfB Akademi til klubbens førstehold, slår amerikanske Paul Conway fast. Foto: Niels Husted
Den unge EfB'er Phun Mang skal på holdkortet. Det er blot en af de kontante udmeldinger fra EfB's nye amerikanske investorer, der i sidste uge satte sig på flertallet af pladserne i klubbens bestyrelse.

Da amerikanske Paul Conway var dreng, blev han tvunget til at spille fodbold. Tilbage i 1960’erne fik hans far noget så sjældent som et fodboldlegat til college, og det endte senere med at smitte af på Paul Conways fritidsaktivitet.

- Jeg spillede baseball som barn, men baseball sæsonen er kun tre måneder. Min far sagde, du kan ikke bare sidde og trille tommelfingre resten af året, du skal spille fodbold. Jeg trænede også et ungdomshold i highschool i et år. Jeg fik et rødt kort i min sidste kamp og det var afslutningen på min trænerkarriere.

Paul Conway spillede europæernes yndlingssport i syv år, han var venstrebenet og spillede i det centrale forvar.

I dag er han talsmand for den investorgruppe, der har overtaget aktiemajoriteten i EfB Elite A/S og i sidste uge satte gruppen sig på tre ud af fem pladser i EfB’s bestyrelse til den årlige generalforsamling. Men hvorfor blev det lige Esbjerg, som de amerikanske investorer valgte at samarbejde med? Svaret ligger i de nye ejeres strategi om at spille offensivt højtpressende fodbold, om at bruge data til at rekruttere spillere, om at have en fodboldklub, hvor budgettet er i balance og om at bygge EfB-truppen op af danske og skandinaviske spillere.

- Vi har mødt flere forskellige klubber i Danmark, hvor vi har sagt, at det er, hvad vi tror på. Og vi har sagt til dem: Fortæl os, hvad I tror på. Tror I på et ungdomsakademi? Et par klubber sagde: Nej, vi vil have ældre spillere. Ok, så er det ikke et godt match med os, så de klubber røg ud. Vi mødtes med en anden dansk traditionsklub, og vi fortalte, vi ville investere i en dansk klub, der først og fremmest investerer i danske spillere. Måske nogle nordmænd, svenskere og finner. Men de sagde, de havde en ny strategi med nogle kroater og østeuropærere, så var det heller ikke et godt match for os, siger Paul Conway.

Det var anderledes i EfB. Her var der både et ønske om at bruge unge danske spillere fra akademiet, og så var de amerikanske investorers strategi om at skabe balance i regnskaberne gode nyheder for de lokale investorer, der gennem årene igen og igen havde givet økonomisk førstehjælp til fodbolden.


Hvis vi kigger på en spiller til venstre back har vi ti emner. De fleste klubber kigger på en spiller ad gangen, men det er ikke effektivt. Du ender med at betale for mange penge for spillerne på den måde.

Paul Conway, talsmand for EfB’s nye investorer og aktiemajoritetsejere


Så derfor er EfB i dag i fodboldfamilie med Barnsley i England, Oostende i Belgien, Thun i Schweiz og Nancy i Frankrig. I Frankrig var EfBs nye investorer tidligere involveret i Nice, dengang blev de kritiseret for ikke at være ambitiøse nok, fordi de holdt igen med finanserne, så spørgsmålet er, om man som fodboldklub kan være ambitiøs med et budget i balance?

- Liverpool balancerer deres budget hver år. De gør det ok. Du kan være succesfuld med et budget i balance. Problemet i Esbjerg er, at du hverken har haft balance i budgettet eller succes på fodboldbanen. I Esbjerg virkede det ikke, så da vi mødtes med vores nye lokale partnere viste vi dem, hvad vi havde gjort med et budget i balance i Nice, hvor vi kom i Champions League. Belgien er et andet eksempel. Sidste sæson var klubben fire dage fra en konkurs, da vi ankom. Vi kom og sagde, der er en anden måde at gøre tingene på. Vi halverede lønningerne, vi bragte 12 nye spillere til klubben, og lige nu er vi på femtepladsen med det laveste budget i ligaen. I England i The Championship er vi på femtepladsen med det 18. største budget. Så du kan have succes med et budget i balance, siger Paul Conway og nævner en anden hjørnesten i de nye ejeres strategi – data.

- Den rå data er derude. Du kan abonnere på den, kunsten er at tilsætte sin egen algoritme, der passer til din forretningsmodel, siger Paul Conway og fortæller, at gruppen har tre dataanalytikere ansat i England, to i Belgien, og at der snart kommer en til i Esbjerg.

- Data er et værktøj, men du skal have en strategi til at styre det. For eksempel den sæson, hvor vi hentede Mads Andersen (fra Horsens til Barnsley red.), solgte vi tre spillere, og vi var i tredje division på det tidspunkt, og vi lavede en profit på syv millioner pund. Det er ret godt. Vi reinvesterede de penge i 12 spillere. Vi kan ikke betale de højeste lønninger eller de højeste transfersummer, så for at få de 12 spillere måtte vi lave 50 bud, og for at komme til de 50 bud kiggede vi på 4000 spillere. En af de største fejl, klubber laver, er, at de stirrer sig blinde på at hente en helt bestemt venstre back. Og hvis han ikke vil komme til klubben, byder de prisen op. Vi skal hente de bedste spillere, vi har råd til. Data gør, at vi kan kende markedet bedre end alle andre. Data gør også at vi kan drive forretningen bedre, forklarer Paul Conway og fortæller, at data også kan bruges konstruktivt i forhold til klubbens egne spillere.

- I Nancy satte vi os ned med træneren og sagde: Vi har det ottende største budget i Ligue 2, og vi ligger på 17. pladsen. Han havde sin historie, om hvad der var gået galt, men vi kiggede på dataene. Vi havde seks spillere over 30, der sad på 44 procent af lønbudgettet. Nogle af de spillere burde ikke spille, vi kunne vise ham det ud fra dataene, men hans respons var, at det var de højst betalte spillere, siger Paul Conway, der også var med til at pege på at en af Nancys ungdomsspillere, der repræsenterede det franske u17-landshold skulle spille.

- Vi sagde til træneren, den her knægt skal spille. Nu ligger vi nummer otte med den samme træner med en mere angrebsbaseret spillestil. Træneren har tillid fra os til at han ikke behøver spille med de højestlønnede spillere, hvis de ikke er gode nok.

De unge skal spille

Så hvornår ser vi dig fortælle Olafur Kristjansson i EfB, at han skal spille mere angrebsorienteret og højtpressende?

- Vi er lige kommet, men Jimmi (Nagel Jacobsen, EfB’s sportschef red.) har allerede opfordret træneren til at være mere angrebs-mindet. Jeg vil gerne se nogle af de unge spille, så Phung (Phung Mand, der tidligere i år debuterede som 16-årig red.) skal spille. Han er en af vores bedste ressourcer. Vi gør jo det her fordi vi har et godt akademi, og akademi-drengene skal spille. Det har været en glidebane over de seneste år, at man har hentet gamle spillere fra andre hold på frie transfere. Men det skal stoppe, fastslår Paul Conway.




Kan du komme med et par eksempler på, hvilke data I kigger på – altså for eksempel, hvor langt en spiller løber på 90 minutter?

- Det er ikke der vi begynder. Vi begynder med at kigge på alle spillerne i for eksempel superligaen, og så ranglister vi dem. Fra 100 til 0. Hvem har vi så råd til? Det sorterer mange fra. Vi forsøger at finde ud af, hvem er de bedste og mest undervurderede spillere i de lande.

Men jeg prøver at finde ud af hvad jeres algoritme synes er en god fodboldspiller.

- Hvordan vi rangerer spillere?

Ja.

- Ok. Der er mange forskellige statistikker. Expected goals (forventede mål i forhold til skabte chancer i en kamp red.) i offensiven og i defensiven, vi kigger ikke på scorede mål og assists, for hvis spilleren allerede laver dem, har vi ikke råd til dem. Større klubber tager dem. Så det er spillere, der bidrager til mål og assists, som ikke kan ses i deres statistikker endnu. Vundne luftdueller, bolderobringer, der er mange forskellige statistikker, og det giver en rangering af alle spillerne i ligaen. Hvis vi så sammenligner superligaen med den bedste række i Norge indregner vi styrkeforholdet mellem de to ligaer. Superligaen er en stærkere liga, så mens vi kigger den bedste halvdel af spillere i superligaen, kigger vi måske kun på de bedste 20 procent i Norge. Det næste skridt er at kigge på om spillerne kan spille i vores spillestil. Der kommer evnen til at løbe ind, men det er først andet eller tredje skridt.

Paul Conway er talsmand for EfB's nye majoritetsaktionærer. Amerikaneren er også en del af klubbens nye bestyrelse. Foto: Niels Husted
Annonce

Fra Wall Street til fodbold

Selvom om Paul Conway altså spillede fodbold som barn, og senere, da han arbejdede på Wall Street, investerede personligt i et par fodboldklubber, så kom ideen om at investere i europæiske fodboldklubber først, da Paul Conway fik en kinesisk forbindelse. På Wall Street lavede han forretninger med kinesiske virksomheder, og han endte med at blive ansat i en, flyttede til Kina og boede der tre år. Senere lavede han Pacific Media Group, som er en medievirksomhed, der investerer i tv og film og lever af at distribuere indholdet i Kina og andre dele af Asien.

- Ideen om at investere i europæisk fodbold opstod i Kina, da vi så væksten i indtægterne på det asiatiske marked, siger Paul Conway og forklarer, at også EfB og dansk fodbold i det hele taget skal være mere opmærksom på at gøre sig interessant både for udenlandske sponsorer og tv-seere, siger han.

Men det bliver dog ikke det første sted EfB’s nye investorer sætter ind.

- Det vigtigste at fikse her er truppen. Det er både den hurtigste måde, vi kan skabe værdi, men det er også den hurtigste måde, vi kan tabe værdi for klubben. Vi skal også blive bedre til at interagere med fansene, have en bedre digital signatur, være bedre til at appellere til internationale sponsorer og supportere. Sidste mandag ringede jeg selv rundt til nogle Barnsley-sæsonkortholdere for at høre, hvorfor de ikke havde fornyet deres sæsonkort endnu. Og folk sagde, wow, det er første gang, der er nogle der ringer til mig. Og jeg siger bare hvorfor ikke, for så får man også muligheden for at høre deres bekymringer. Det vil vi fikse her. Der skal ikke være en væg mellem klubben og supporterne, der skal være en meget bedre forbindelse.

Men i Barnsley blev I kritiseret for ikke at kommunikere nok med fansene.

- Det er en forretning. Hvis du har en iPhone ringer Tim Cook, Apples bestyrelsesformand så til dig? Nej. Og vi har professionelle lokale hold, og vi vil gerne give dem ansvar. Når folk kritiserer os, er det fordi de ikke kan lide, hvad vi siger. Folk vil bare have vi bruger penge. Ligesom de sagde i Nice, og i Barnsley siger de det samme. De vil have os til at bruge penge, men det gør vi ikke. I Esbjerg blev vi heller ikke accepteret, fordi vi kom og sagde vi ville bruge penge og vinde mesterskaber.

Tager du så ikke fansenes drømme om mesterskaber fra dem?

- Du kan ikke vinde en superligatitel, hvis du spiller i den næstbedste række. Og se på hvad vi gør i Barnsley, vi ligger til at komme til at spille om oprykning til Premier League. I Belgien synes de, vi var skøre. De synes ikke vores forretningsplan gav mening, men vi er ærlige, og jeg tror, det er det, fansene først og fremmest vil have. Vi fortæller, at akademiet, et budget i balance og offensiv fodbold er måden vi vil gøre det på. Det er det vi vil gøre, det er det de vil få at se. Vi kommer ikke og sælger falske drømme, det vi lover er realiteter, og det plejer at fungere ret godt.

Ny bestyrelse

EfB's amerikanske investorer indsatte ved sidste uges generalforsamling Chien Lee, Paul Conway og Michael Kalt i bestyrelsen.

Palle Guldager Kristensen blev af de lokale investorer indstillet og valgt som bestyrelsesmedlem. EfB’s moderklub udpegede Henrik Jensen til bestyrelsen.

Årets generalforsamling sluttede med en tak for indsatsen til Søren Copsø, Torben Porsholdt og Allan Østergaard, der alle trådte af.

Efterfølgende har bestyrelsen udpeget Michael Kalt som ny bestyrelsesformand og Palle Guldager Kristensen som næstformand.

Annonce
Annonce
Annonce
Annonce
Annonce
Forsiden netop nu
Ugeavisen Esbjerg

Svingdøren på Fanø

Ugeavisen Esbjerg

Professor: Det er en kreativ omgåelse af udbudsreglerne, som vi ikke ser så ofte, fordi man som offentlig myndighed normalt gør sig umage med at følge reglerne

Annonce